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Esteban Elías, el abogado chileno que asesora a startups latinoamericanas para pisar suelo norteamericano

Es el único abogado chileno en poseer juridicción en Florida, Nueva York y Washington DC

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Esteban Elías (50), quien hoy es socio de PAG Law, es hijo de la campeona de nacional de tenis, Leyla Musalem, y el presidente de la Federación de Tenis de Chile, Sergio Elías.

Estados Unidos suele ser el mercado de ensueño de las y los emprendedores. Ya sean de pequeños negocios o algunos ya más establecidos y con varios años de trayectoria, el suelo americano aparece en varios planes de expansión, algunas como SimpliRoute, Live Green Co, Eskuad, CICLA, Global66, Betterfly, NotCo, e incluso el gigante Cencosud.

No obstante, el aterrizaje a suelo norteamericano es todo un reto. Por esta razón, el abogado de la Universidad Central de Chile, Esteban Elías (50), no dudó en enfocar su carrera y su experiencia para asesorar a compañías chilenas para establecer su negocio en el país donde él ya lleva viviendo 20 años. ¿Entre ellas? Xepelin, Ipsum, Opencasa, Bluetek Global, Camel Technologies, Southern Wind Investment, Youfunder y Rocketbot.

De tennis coach a abogado en Nueva York, Florida y Washington DC

El año ’98 ingresó en el programa de Magíster de la American University, donde se abrió una posibilidad de práctica en DLA Piper, una de las oficinas de abogados más prestigiosas a nivel mundial. En ese entonces, Elías no tenía mucha experiencia profesional, y veía casi nulas posibilidades de que lo aceptaran frente a otros candidatos y compañeros del magíster, mucho más preparados y con mayor experiencia.

No obstante, mientras preparaba su postulación, le consultaron por sus actividades extracurriculares y él comentó su experiencia como tennis coach. “¿Me puedes explicar qué hace un chileno dando clases de tenis en Montana?”. La pregunta venía de uno de los asociados de la firma, que era fanático de la raqueta. Esa cercanía con el deporte blanco – Elías es hijo de la campeona nacional Leyla Musalem y del presidente de la Federación de Tenis de Chile, Sergio Elías- hizo que lograse un puesto en el equipo de Venture Capital and Emerging Growing Companies de DLA Piper.

“El venture capital existía muy fuertemente en Estados Unidos durante esos años, a diferencia de Latinoamérica y Europa donde todavía no era algo que se escuchara mucho como modelo de inversión”, cuenta a Forbes Chile el actual socio de PAG Law.

Esteban Elías es el único abogado chileno en poseer juridicción en tres estados norteamericanos y en su país de origen.

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El bichito del mercado norteamericano

Actualmente los fondos institucionales en EE.UU están más abiertos a utilizar sus recursos para invertir en rondas de financiamiento más pequeñas (early rounds) y en ese sentido, crece la oportunidad para empresas latinas que, por lo general, necesitan menos recursos iniciales, transformándose en un target muy interesante.

De acuerdo al abogado, actualmente las startups pueden entrar a diversos sectores, siendo el financiero el más riesgoso, pero también el más rentable de todos. Por lo mismo, fondos de la región se están trasladando y estructurando para invertir directamente de manera local. También, dice, se debe tener en cuenta el sector inmobiliario, que si bien es menos rentable según los expertos, sigue siendo una gran oportunidad como área de inversión en EEUU.

Por otra parte vemos como fondos locales latinoamericanos de capital de riesgo se están instalando en EE.UU, como una manera de aprovechar el dinamismo que se está viviendo y la atracción por las empresas origen latino.

¿Cuáles son los principales Estados que prefieren las empresas chilenas?

“Lo primero que le digo a las startups que quieren llegar acá es que a Estados Unidos no hay que mirarlo como un gran país, sino como distintos países. Florida tiene más habitantes que todo el territorio chileno y es un solo Estado. Por eso creo que el acercamiento de las compañías tiene que partir desde esa base: ver los Estados como países independientes. En esa lógica, hasta hace unos años, California era el favorito por la presencia de Silicon Valley donde las startups buscaban su posición. También el noreste como Nueva York, pero los últimos años, el sur de Florida se ha transformado en un foco muy atractivo para Latinoamérica en general. Es el puerto de entrada de la mayoría de las compañías latinoamericanas. Y eso coincidió con la pandemia: Miami y el sur de Florida surgió como un nuevo foco de venture capital, block change y criptomonedas. Se habla mucho español, y el uso horario es similar en varias partes de Latinoamérica”.

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¿Cómo es el proceso que tiene que pasar una startup para llegar a Estados Unidos?

“Lo primero es que ojalá la startups venga con un track récord del país de origen, porque el entrar directamente a hacer un emprendimiento cuando no eres directamente de allá es costoso, difícil y el mercado tiene diversas barreras. No es lo más recomendable. Cuando tienen track récords generalmente ya vienen con rondas de financiamiento local, ya sean Family Offices o incentivos de fondo apalancados por el Estado, como es Corfo en el caso de Chile. Lo que uno trata de hacer es que la matriz o el holding sea la que se constituye formalmente en algunas juridicciones estadounidenses, porque ningún inversionista local invierte en un negocio que no está constituido en Estados Unidos.

Tomamos a los accionistas fundadores o iniciales, y los movemos a esta matriz para constituir en una de dichas juridicciones para que los inversionistas coloquen sus primeras inversiones. Vemos el contexto inflacionario, los impactos a los accionistas a nivel local y hacemos una estructura lo más estándar posible de acuerdo a las buenas prácticas corporativas de Estados Unidos”.

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¿Cómo proyecta los desafíos de las startups chilenas de acuerdo al actual y futuro contexto inflacionario este 2023?

“Lo que nosotros hemos visto es que la valuación de la compañía hasta hace dos años era más fácil y más ‘generosa’. Y si bien ahora las rondas iniciales, como las semillas o las series A han estado súper activas, hemos visto que para algunas startups se ha hecho un poco más complejo justificar la valuación de su negocios. Entonces una valuación muy baja versus lo que necesita levantar la compañía implica que para los fundadores sea un inversión y eso los hace tratar de esperar.

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Personalmente creo que más allá del problema a nivel mundial de recesión e inflación que estamos comentando, el 2023 se viene como un año súper activo porque los fondos de capital de riesgo han estado retraídos en cuanto a inversiones y ahora están apostando mucho a lo que venga este año. Debiéramos esperar una reactivación.

Para el caso de algunas startups, evaluar la posibilidad de fusionarse con otra no es malo para lograr negociar un buen M&E, lo que les va a permitir apalancarse para lo que podría ser un próximo financiamiento.

Lo otro que percibo es que durante los últimos cuatro años, Latinoamérica ha generado muchos unicornios, lo que ha hecho que la región entera sea un mercado tremendamente atractivo para el venture capital. En PAG Law el año pasado representamos a más de 100 emprendedores expertos de la región por de 1.5 billones de dólares, eso te demuestra un poco lo activa que está la región. ¿Y por qué? Porque el mercado americano reconoció la capacidad técnica instruccional del mercado latinoamericano. Antes había mayor cuestionamiento, pero conocieron la capacidad técnica. La cercanía del uso horario también es una ventaja frente a otros continentes como Europa o Asia, y también el costo de un profesional altamente calificado latinoamericano versus uno norteamericano. En el caso de Chile, es un mercado pequeño, sofisticado pero también muy similar al norteamericano”.

¿Cuáles son las mayores dificultades que se te han presentado durante las asesorías?

“Más que temas legales, los temas culturales son los que más llevan tiempo en un negocio. Intentar explicar eso en el desarrollo de un negocio es uno de los mayores desafíos donde creo que puedo ayudar para que más latinoamericanos lleguen a Estados Unidos. Es confianza, es un mundo más allá de la capacidad técnica. El emprendedor necesita alguien que los acompañe. Se está viviendo una oportunidad única y muy especial para el mercado de LATAM en EEUU. Creo que el haber desarrollado una carrera donde he podido ejercer como abogado tanto en Chile como en Estados Unidos, siendo admitido en las jurisdicciones más demandas y complejas como Nueva York y Florida, es algo que me posiciona como puente para ayudar a un gran número de empresas de la región a cumplir con sus sueños como startups y emprendedores” .

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